La plus petite exoplanète connue est de la taille de la Terre

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Vue d'artiste de la petite exoplanète et de son astre compagnon

Crédits : ESO

Espace

La plus petite exoplanète connue est de la taille de la Terre


La plus petite planète orbitant autour d’un astre autre que le Soleil serait en fait encore plus petite que le laissait penser les prévisions. Une nouvelle analyse suggère que cette planète rocheuse pèse moins 1.4 fois la Terre, soit moitié moins que les précédentes estimations.

La plupart des exoplanètes sont des géantes gazeuses dont la taille et le poids sont des centaines de fois plus importants que la Terre ce qui permet de les identifier plus facilement en observant le déséquilibre gravitationnel qu’elles créent par leur influence sur l’environnement qui les entourent.

En 2008, les astronomes découvrent une planète appelée MOA-2007-BLG-192-L b dont la taille est alors estimée à 3 masses terrestres, elle devient alors l’exoplanète la plus petite détectée à ce jour hormis un petit caillou orbitant autour d’un pulsar.

La planète a pu être repérée grâce à une technique connue sous le nom de lentille gravitationnelle où un astre occulte l’autre alors que celui-ci est dans l’axe de visée de l’observateur terrestre. La lumière issue de l’étoile cachée est déviée et amplifiée par la déformation de l’espace temps pendant une période allant de quelques jours à plusieurs semaines. Malheureusement s’il s’agit d’une planète, l’amplification du signal lumineux ne dure que quelques heures.

La phase d’analyse et d’exploitation des résultats est souvent longue car le problème à résoudre est complexe, de nombreuses variables sont à prendre en compte comme la taille de la planète et de l’étoile, la distance qui les sépare, et la distance entre ce système binaire et la Terre.

20/01/2009 SOURCE:http://www.unisciences.com/

 

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