Predator X, un pliosaure marin géant de 45 tonnes

Le 15 avril 2009 à 17h21
 

En images : Predator X, un pliosaure marin géant de 45 tonnes

Par Jean-Luc Goudet, Futura-Sciences      

Découverte au Spitzberg et présentée l'an dernier, cette espèce inconnue de plésiosauriens est l'un des plus grands reptiles carnivores marins connus à ce jour. Ce chasseur de quinze mètres de longueur, à la mâchoire plus puissante que celle d'un tyrannosaure, hantait les océans il y a quelque 150 millions d'années. Des reconstitutions récentes donnent de l'animal des images saisissantes et fournissent de nouvelles données.

Entre en 2006 et 2007, une équipe internationale de paléontologues menée par le Norvégien Jørn Hurumne de l'université d'Oslo, a exploré une région montagneuse de l'archipel du Spitzberg, au-delà du cercle polaire arctique. L'endroit s'est révélé particulièrement riche en fossiles et a offert à l'équipe un ichtyosaure puis un magnifique pliosaure géant, dont l'extraction a demandé deux ans travail.

Faute de mieux, l'animal a été baptisé Predator X. Prédateur, ce géant l'était certainement, avec ses dents de trente centimètres et une longue mâchoire dont on estime la puissance à quatre fois celle d'un Tyrannosaurus rex.


Scène de vie dans les océans du Jurassique. Un Predator X, long d'une quinzaine de mètres attrape un plésiosaure en le saisissant au niveau de son très long cou.
© Natural History Museum, University of Oslo

Cet animal est un plésiosaurien, un vaste groupe d'animaux marins de grandes tailles, munis de quatre puissantes nageoires, qui ont eu leur heure de gloire à la fin du Jurassique, notamment avec une espèce célèbre, le Liopleurodon, dont la longueur maximale, discutée, était d'au moins sept mètres et peut-être beaucoup plus. Tout au long du Jurassique, on note une évolution des nageoires, qui se font plus courtes et plus larges, les rendant plus efficaces.

On divise ce groupe en deux, les plésiosaures, à la petite tête portée par un cou très long, et les pliosaures, se distinguant par une grosse tête et un cou court. Des découvertes récentes ont mis en doute cette distinction mais, si on la conserve, le nouveau venu est un pliosaure, comme le Liopleurodon, avec une énorme tête soutenue par un cou puissant.


L'équipe des découvreurs, dans les hauteurs glacées du Spitzberg, devant les restes fossilisés.
© Natural History Museum, University of Oslo

Qui est le plus grand ?

Dans les séries fossiles, les grands pliosaures semblent s'éclipser avant le Crétacé, avec un seul genre connu à la fin du Jurassique, le Kronosaurus. Avec ses 147 millions d'années, Predator X vient démentir cette hypothèse. Dans les océans de la fin du Jurassique, les pliosaures avaient encore la vedette... Long de quinze mètres, ce pliosaure tardif devait peser environ quarante-cinq tonnes. Dans la compétition de la taille la plus grande, Predator X a une bonne chance de figurer sur le haut du podium.


Le crâne de Predator X, montré sur une vidéo de la chaîne History.Com (cliquer sur l'image pour y accéder).

Mais on sait bien peu de choses des géants des mers de cette époque. La controverse sur la longueur du Liopleurodon dure toujours et, en 2002, on exhumait au Mexique les restes d'un pliosaure, dont un crâne de près de quatre mètres, baptisé depuis monstre d'Aramberri, du nom de la ville près de laquelle il a été trouvé.

Reconstitué par les paléontologues du musée d'histoire naturelle de Karlsruhe, l'animal, qui n'est pas un Liopleurodon, mesurait au moins quinze mètres et serait un jeune individu mort avant la fin de sa croissance. L'adulte aurait donc peut-être dépassé les vingt mètres. Le concours continue... Les paléontologues ont un autre travail, moins spectaculaire mais scientifiquement plus important, celui de préciser les filiations et l'histoire de ce grand groupe des plésiosauriens. Les résultats complets devraient être publiés à la fin de l'année 2009.

 

 

Un Predator X attaque un pliosaure. © Natural History Museum, University of Oslo

Un Predator X attaque un pliosaure. © Natural History Museum, University of Oslo

source:http://www.futura-sciences.com/fr/

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